La cámara del Lunar Reconnaissance Orbiter sobrevive al impacto de un meteoroide

El 13 de octubre de 2014 ocurrió algo muy extraño con la cámara a bordo del orbitador LRO (Lunar Reconnaissance Orbiter) de NASA. La cámara, que normalmente produce imágenes bellamente nítidas de la superficie lunar, produjo una imagen desconcertante y movida. A partir del patrón que apareció en la imagen, los investigadores determinaron que la cámara debía de haber sido golpeada por un meteoroide diminuto.

LRO tiene instalado un sistema de tres cámaras montadas en la nave. Dos cámaras de ángulo estrecho captan imágenes en blanco y negro de alta resolución. La tercera cámara de gran ángulo capta imágenes de resolución moderara utilizando filtros para proporcionar información acerca de las propiedades y el color de la superficie lunar. Las cámaras de ángulo estrecho funcionan construyendo una imagen línea a línea. Captan la primera línea, entonces la órbita de la nave desplaza la cámara respecto de la superficie, y entonces capta la siguiente línea, y sigue así compilando las miles de líneas que constituyen una imagen completa.

Según Mark Robinson (ASU), el aspecto movido de la imagen captada es el resultado de una oscilación repentina y extremadamente transversal de la cámara. Los investigadores concluyeron que la cámara de ángulo estrecho de la izquierda sufrió un breve movimiento violento. Los científicos estimaron que el meteoroide tenía el tamaño de la mitad de la cabeza de un alfiler (0.8mm) asumiendo una velocidad de 7 kilómetros por segundo y una densidad correspondiente a la de una condrita ordinaria (2.7 gr/cc).

El meteoroide viajaba mucho más rápido que una bala. “La cámara de LRO fue golpeada y sobrevivió para seguir explorando la Luna”, afirma Robinson, “gracias al robusto diseño de Malin Space Science Systems”.

Fuente:

https://sedaliada.wordpress.com/2017/05/30/impacto-en-una-camara-del-lro/

Orbitador de la NASA encuentra nueva evidencia de escarcha en la superficie de la Luna

 

Un equipo de científicos ha identificado en datos del orbitador LRO (Lunar Reconnaissance Orbiter) de la NASA  áreas brillantes en cráteres cerca del polo sur de la Luna que son suficientemente fríos como para tener escarcha en la superficie. La nueva evidencia procede de un análisis que combina las temperaturas en la superficie con información acerca de la cantidad de luz reflejada desde la superficie de la Luna.

“Encontramos que los lugares más fríos cerca del polo sur de la Luna son también los más brillantes, más brillantes de lo que esperaríamos por las condiciones del terreno, y esto puede indicar la presencia de escarcha en la superficie”, comenta Elizabeth Fisher , autora principal del estudio publicado en Icarus. Fisher realizó el análisis de los datos mientras investigaba para la University of Hawai‘i en Manoa como estudiante. Actualmente trabaja en la Brown University.

 

Los depósitos de hielo tienen apariencia de estar fragmentados y ser delgados, y es posible que estén mezclados con la capa superficial de polvo y rocas pequeñas llamada regolito. Los investigadores afirman que no observan extensiones de hielo parecidas a un estanque helado o pista de patinaje. Por el contrario, lo que observan son señales de escarcha superficial.

La escarcha fue hallada en trampas frías cercanas al polo sur de la Luna. Las trampas frías son áreas en oscuridad permanente (situadas en el fondo de cráteres profundos o en una parte de la pared del cráter que no recibe luz directa del sol) donde las temperaturas permanecen por debajo de -163ºC (-260 º Farenheit). Bajo estas condiciones, el hielo de agua puede persistir durante millones o miles de millones de años.

Hace más de medio siglo, los científicos sugirieron que las trampas heladas lunares podrían almacenar hielo de agua, pero confirmar esa hipótesis resultó ser un desafío. Las observaciones hechas por el Lunar Prospector de la NASA a fines de la década de 1990 identificaron áreas ricas en hidrógeno cerca de los polos de la luna, pero no pudieron determinar si ese hidrógeno estaba unido en agua o estaba presente de alguna otra forma. La comprensión de la naturaleza de estos depósitos ha sido uno de los objetivos principales del  LRO, que ha estado orbitando la Luna desde 2009.

Fisher y sus colegas encontraron evidencia de escarcha lunar comparando las lecturas de temperatura del instrumento Diviner del LRO con mediciones de brillo del Lunar Orbiter Laser Altimeter o LOLA. En estas comparaciones, las áreas más frías cerca del polo sur también eran muy brillantes, lo que indica la presencia de hielo u otros materiales altamente reflectantes. Los investigadores observaron las temperaturas superficiales máximas, porque el hielo de agua no durará si la temperatura se acerca por encima del umbral crucial.

Los hallazgos son consistentes con el análisis de otro equipo de los datos de LRO, reportado en 2015. Ese estudio comparó las temperaturas pico con los rayos ultravioleta, u UV, del Lyman-Alpha Mapping Project, o LAMP. Tanto LOLA como LAMP son capaces de medir el brillo superficial sin luz solar. LOLA lo hace midiendo la luz láser reflejada, y LAMP, midiendo la luz de las estrellas reflejada y la claridad del cielo UV del hidrógeno.

“Estos hallazgos demuestran una vez más el valor de estudiar la luna desde órbita a largo plazo”, dijo John Keller, el científico del proyecto LRO en el Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Todo este trabajo comienza con completos conjuntos de datos formados por años de mediciones continuas”.

Juntos, los dos estudios refuerzan el caso de que hay escarcha en las trampas frías cerca del polo sur de la luna. Hasta ahora, sin embargo, los investigadores no han visto los mismos signos cerca del polo norte de la luna.

“Lo que siempre ha sido intrigante sobre la luna es que esperamos encontrar hielo donde las temperaturas son lo suficientemente frías para el hielo, pero eso no es lo que vemos”, dijo Matt Siegler, investigador del Planetary Science Institute de Dallas, Texas, y co-autor del  estudio.

El hielo de agua y otros depósitos también han sido identificados en trampas frías cerca del polo norte en Mercurio. Aunque es el planeta más cercano al Sol, Mercurio parece tener hasta 400 veces más hielo que la Luna, según la estimación de Siegler. Los científicos todavía están determinando cual escenario es “más normal”.

Otra pregunta tentadora es cuán viejo es el hielo de la luna. Si el agua fue suministrada por cometas helados o asteroides, podría ser tan antigua como el sistema solar y podría marcar la entrega temprana de agua a la Tierra y a la Luna. Pero si el agua fue producida por reacciones químicas impulsadas por el viento solar, es mucho más reciente. O ambos pueden ser verdad. Podría haber depósitos de hielo muy antiguo enterrados bajo tierra y agua nueva en la superficie.

En cualquier caso, dijo Siegler, hay suficiente evidencia ahora para  una investigación más profunda. No sólo el hielo de la luna podría proporcionar recursos para la exploración, sino que también podría ayudarnos a entender los orígenes del agua de la Tierra. Hace más de medio siglo, los científicos sugirieron que las trampas heladas lunares podrían almacenar hielo de agua, pero confirmar que esa hipótesis resultó ser un desafío. Las observaciones hechas por la Orbiter Lunar Prospector de la NASA a fines de la década de 1990 identificaron áreas ricas en hidrógeno cerca de los polos de la luna, pero no pudieron determinar si ese hidrógeno estaba unido en agua o estaba presente de alguna otra forma. La comprensión de la naturaleza de estos depósitos ha sido uno de los objetivos principales de LRO, que ha estado orbitando la Luna desde 2009.

Fisher y sus colegas encontraron evidencia de heladas lunares comparando las lecturas de temperatura del instrumento Diviner de LRO con mediciones de brillo del Lunar Orbiter Laser Altimeter de la nave espacial o LOLA. En estas comparaciones, las áreas más frías cerca del polo sur también eran muy brillantes, lo que indica la presencia de hielo u otros materiales altamente reflectantes. Los investigadores observaron las temperaturas superficiales máximas, porque el hielo de agua no durará si la temperatura se acerca por encima del umbral crucial.

Los hallazgos son consistentes con el análisis de otro equipo de los datos de LRO, reportado en 2015. Ese estudio comparó las temperaturas pico con los rayos ultravioleta, u UV, del Lyman-Alpha Mapping Project, o LAMP. Tanto LOLA como LAMP son capaces de medir el brillo superficial sin luz solar. LOLA lo hace midiendo la luz láser reflejada, y LAMP, midiendo la luz de las estrellas reflejada y la claridad del cielo UV del hidrógeno.

“Estos hallazgos demuestran una vez más el valor de estudiar la luna desde la órbita a largo plazo”, dijo John Keller, el científico del proyecto LRO en el Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Todo este trabajo comienza con completos conjuntos de datos formados por años de mediciones continuas”.

Juntos, los dos estudios refuerzan el caso de que hay heladas en las trampas frías cerca del polo sur de la luna. Hasta ahora, sin embargo, los investigadores no han visto los mismos signos cerca del polo norte de la luna.

“Lo que siempre ha sido intrigante sobre la luna es que esperamos encontrar hielo donde las temperaturas son lo suficientemente frías para el hielo, pero eso no es lo que vemos”, dijo Matt Siegler, investigador del Planetary Science Institute de Dallas, Texas, Y un co-autor en el estudio.

El hielo de agua y otros depósitos también han sido identificados en trampas frías cerca del polo norte en Mercurio. Aunque es el planeta más cercano al Sol, Mercurio parece tener hasta 400 veces más hielo que la Luna, según la estimación de Siegler. Los científicos todavía están determinando qué escenario es “más normal”.

Otra pregunta tentadora es cuán viejo es el hielo de la luna. Si el agua fue suministrada por cometas helados o asteroides, podría ser tan antigua como el sistema solar y podría marcar la entrega temprana de agua a la Tierra ya la Luna. Pero si el agua fue producida por reacciones químicas impulsadas por el viento solar, es mucho más reciente. O ambos pueden ser verdad. Podría haber eones-antiguos depósitos de hielo enterrados bajo tierra y agua nueva en la superficie.

En cualquier caso, dijo Siegler, hay suficiente evidencia ahora para  una investigación más profunda. No sólo el hielo de la luna podría proporcionar recursos para la exploración, sino que también podría ayudarnos a entender los orígenes del agua de la Tierra.

Traducción de:

https://www.nasa.gov/feature/goddard/2017/nasa-orbiter-finds-new-evidence-of-frost-on-moons-surface

En los cráteres cercanos al polo sur de la luna, el Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA encontró algunas áreas brillantes y algunas áreas muy frías. En áreas que son brillantes y frías, el hielo de agua puede estar presente en la superficie como escarcha.

Créditos: NASA’s Goddard Space Flight Center/Scientific Visualization Studio

Minería en la Luna para obtener el combustible que nos lleve a Marte

Por: Gary Li, Danielle Delatte, Jerome Gilleron, Samuel Wald, y Therese Jones.

Entre la tierra y la luna: Representación artística de un depósito de reabastecimiento para la exploración del espacio profundo. Crédito: Sung Wha Kang (RISD), CC BY-ND

Cuarenta y cinco años han pasado desde que los humanos pusieron los pies en un cuerpo extraterrestre. Ahora, la Luna está de vuelta en el centro de los esfuerzos no sólo para explorar el espacio, sino para crear una sociedad espacial permanente e independiente.

La planificación de las expediciones al vecino celestial más cercano de la Tierra ya no es sólo un esfuerzo de la NASA, aunque la agencia espacial estadounidense tiene planes para una estación espacial en órbita lunar que serviría de escenario para las misiones de Marte a principios de la década de 2030. La United Launch Alliance, una empresa conjunta entre Lockheed Martin y Boeing, está planeando una estación de abastecimiento lunar de naves espaciales, capaz de sostener a 1.000 personas que vivan en el espacio dentro de 30 años.

Los multimillonarios Elon Musk, Jeff Bezos y Robert Bigelow tienen compañías que buscan llevar personas o maquinaria a la luna. Varios equipos que compiten por una parte del premio en efectivo de US $ 30 millones de Google planean lanzar rovers a la Luna.

Los autores y otros 27 estudiantes de todo el mundo participaron recientemente en el Caltech Space Challenge 2017, proponiendo diseños de una estación lunar de lanzamiento y suministro para misiones en el espacio profundo, y cómo funcionaría.

Las materias primas para el combustible de cohetes

En este momento todas las misiones espaciales se basan en, y se lanzan desde, la Tierra. Pero la fuerza gravitatoria de la Tierra es fuerte. Para entrar en órbita, un cohete tiene que estar viajando 11 kilómetros por segundo – ¡25.000 millas por hora!

Cualquier cohete que salga de la Tierra tiene que llevar todo el combustible que alguna vez utilizará para llegar a su destino y, si es necesario, para volver. Ese combustible es pesado – y conseguir que se mueva a velocidades tan altas requiere mucha energía. Si pudiéramos reabastecer en órbita, esa energía de lanzamiento podría elevar más gente o carga o equipo científico en órbita. Entonces la nave espacial podría reabastecerse en el espacio, donde la gravedad de la Tierra es menos potente.

Operaciones mineras en la luna, representación artística. Crédito: Sung Wha Kang (RISD), CC BY-ND

La Luna tiene una sexta parte de la gravedad de la Tierra, lo que la convierte en una base alternativa atractiva. La luna también tiene hielo, que ya sabemos cómo procesar en un propulsor de hidrógeno-oxígeno que usamos en muchos cohetes modernos.

Explorando la Luna

El Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA y el Lunar Crater and Observation and Sensing Satellite ya han encontrado cantidades sustanciales de hielo en cráteres permanentemente en sombras de la Luna. La minería en esos lugares sería difícil porque son más fríos y no ofrecen la luz del sol a los vehículos móviles. Sin embargo, se podrían instalar grandes espejos en los bordes de los cráteres para iluminar los paneles solares en las regiones permanentemente sombreadas.

Los pilotos de la competencia Lunar X del Premio de Google y el prospecto de recursos lunares de la NASA, que se lanzará en 2020, también contribuirían a encontrar buenos lugares para la minería del hielo.

Imaginando una base lunar

Dependiendo de donde estén las mejores reservas de hielo, podríamos necesitar construir varias pequeñas bases lunares robotizadas. Cada una excavaría el hielo, fabricaría el propelente líquido y lo transferiría a la nave espacial de paso. Nuestro equipo desarrolló planes para realizar esas tareas con tres tipos diferentes de rovers. Nuestros planes también requieren unos pequeños autobuses robóticos para reunirse con los vehículos cercanos de misión espacial en la órbita lunar.

Representación artística de rovers lunares. Crédito: Sung Wha Kang (RISD), CC BY-ND

Un rover, que llamamos el Prospector, exploraría la luna y encontraría lugares con hielo. Un segundo rover, el Constructor, lo seguiría detrás, construyendo una plataforma de lanzamiento y emplazando un camino para facilitar los movimientos para el tercer tipo del rover, los Miners, que recogerían el hielo y lo entregarían a los tanques de almacenaje cercanos y una planta de electrólisis dividiría el agua en hidrógeno y oxígeno.

El Constructor también construiría una plataforma de aterrizaje para la pequeña nave espacial de transporte a la Luna que llamamos Lunar Resupply Shuttles que llegaría para recolectar combustible para la entrega cuando la nave espacial recién lanzada pasara por la luna. Los transbordadores quemarían combustible hecho en la Luna y tendrían sistemas avanzados de dirección y de navegación para viajar entre las bases lunares y la nave espacial.

Una gasolinera en el espacio

Cuando se esté produciendo suficiente combustible y el sistema de entrega de la lanzadera se compruebe como confiable, nuestro plan requiere la construcción de una gasolinera en el espacio. Los transbordadores entregarían hielo directamente al depósito de combustible en órbita, donde sería transformado en combustible y donde los cohetes rumbo a Marte o en cualquier otro lugar podría atracar para recargar.

El depósito tendría grandes paneles solares que alimentarían un módulo de electrólisis para derretir el hielo y luego convertir el agua en combustible y grandes depósitos de combustible para almacenar lo que se hace. La NASA ya está trabajando en la mayoría de la tecnología necesaria para un depósito como este, incluyendo el acoplamiento y la transferencia de combustible. Anticipamos que un depósito de trabajo podría estar listo a principios de 2030, justo a tiempo para las primeras misiones tripuladas a Marte: Para ser más útil y eficiente, el depósito debe estar situado en una órbita estable relativamente cerca de la Tierra y la Luna. El punto de Lagrange 1 de la Tierra-Luna (L1) es un punto en el espacio alrededor del 85 por ciento del camino de la Tierra a la Luna, donde la fuerza de la gravedad de la Tierra equivaldría exactamente a la fuerza de la gravedad de la Luna tirando en la otra dirección. Es la parada perfecta para una nave espacial en su camino a Marte o los planetas exteriores.

Representación de un artista de un depósito de combustible para el reabastecimiento de misiones en el espacio profundo.

Nuestro equipo también encontró una manera eficiente de combustible para obtener la nave espacial desde la órbita terrestre hasta el depósito en L1, requiriendo aún menos combustible de lanzamiento y liberando más energía de elevación para los artículos de carga. Primero, la nave espacial y su carga podrían ser remolcadas desde la órbita terrestre baja hasta el depósito en L1 usando un remolcador de propulsión solar eléctrico, una nave espacial impulsada en gran parte por la energía solar. Esto nos permitiría triplicar la entrega de carga útil a Marte. En la actualidad, se calcula que una misión humana en Marte cuesta hasta US $ 100.000 millones y necesitará cientos de toneladas de carga. La entrega de más carga de la Tierra a Marte con menos lanzamientos de cohetes ahorraría miles de millones de dólares y años de tiempo.

 

Una base para la exploración espacial

Construir una gasolinera entre la Tierra y la Luna también reduciría los costos de las misiones más allá de Marte. La NASA está buscando vida extraterrestre en las lunas de Saturno y Júpiter. Las naves espaciales futuras podrían transportar mucho más carga si pudieran abastecerse de combustible – ¿quién sabe qué descubrimientos científicos podrían ser posibles enviando grandes vehículos de exploración a estas lunas? Al ayudarnos a escapar de la gravedad de la Tierra y la dependencia de sus recursos, una gasolinera lunar podría ser el primer pequeño paso hacia el salto gigante en hacer de la humanidad una civilización interplanetaria.
Traducción de:
https://phys.org/news/2017-05-moon-rocket-fuel-mars.html

Descubren que la dínamo del núcleo de la Luna pudo haber formado un campo magnético

La Luna carece actualmente de campo magnético, pero un equipo de científicos de NASA ha publicado investigaciones nuevas que muestran que el calor emitido por la cristalización del núcleo lunar puede haber alimentado su campo magnético, ahora difunto, hace unos 3 mil millones de años.

Las rocas lunares magnetizadas traídas a la Tierra durante las misiones Apollo demostraron que la Luna tuvo un campo magnético en el pasado.  Este campó existió durante más de mil millones de años, y en un momento dado, fue tan intenso como el generado por la Tierra moderna. Los científicos piensan que una dinamo lunar (un núcleo fundido y muy caliente en el centro de la Luna) puede haber alimentado el campo magnético, pero no sabían cómo se generó y cómo se mantenía.

Según la investigación publicada recientemente, la Luna probablemente tenía un núcleo de hierro/níquel con sólo una pequeña cantidad de azufre y carbono, con lo que el punto de fusión del núcleo lunar era alto. Como resultado, probablemente el núcleo empezó a cristalizar pronto en la historia lunar, y el calor emitido por la cristalización puede haber creado un campo magnético inicial que ha quedado registrado en las muestras lunares antiguas.

En estas muestras se han hallado registros de un campo magnético de 3100 millones de años de antigüedad, pero que actualmente está inactivo, indicando que en algún momento entre entonces y ahora el flujo de calor cayó a un punto en el que la dinamo lunar dejó de funcionar. El núcleo lunar se piensa que actualmente está formado por un núcleo sólido interno y un líquido exterior, conocidos por datos sísmicos de las misiones Apollo y otros datos geofísicos y de naves espaciales. La nueva composición específica del núcleo de la Luna propuesta por estos investigadores probablemente sería parcialmente sólida y líquida hoy en día, en acuerdo con los datos sísmicos y geofísicos.

Fuente:

https://sedaliada.wordpress.com/2017/05/18/el-antiguo-campo-magnetico-lunar/

Haciendo ladrillos de polvo lunar con el calor del Sol. Una idea para las futuras bases lunares.

La fabricación de ladrillos con impresoras 3D a partir de una simulación de polvo lunar calentado con luz solar concentrado demuestra una de las posibles soluciones a mano de los futuros colonizadores lunares para construir asentamientos en nuestro satélite.

“Tomamos material lunar simulado y lo cocinamos en un horno solar” , explica el ingeniero de materiales Advenit Makaya, supervisando el proyecto para la Agencia Espacial Europea (ESA). “Esto se hizo en la placa de una impresora 3D, horneando capas sucesivas de 0.1 mm de grosor de polvo lunar a 1000 ºC. Podemos terminar un ladrillo de 20 x 10 x 3 cm en aproximadamente cinco horas”.

Ladrillo de polvo lunar realizado con una impresora 3D y luz solar concentrada.

Como materia prima, los ingenieros emplearon muestras simuladas del suelo lunar a partir de material volcánico terrestre, procesado imitando la composición y tamaño de los granos del polvo lunar genuino.

El horno solar se encuentra en las instalaciones del DLR German Aerospace Center en Colonia. Un conjunto de 147 espejos curvos focalizan la luz solar creando un haz de alta temperatura que funde los granos de polvo. Pero como el clima no siempre acompaña en Europa del norte, el Sol  a veces es simulado con un conjunto de lámparas de xenon como las que se encuentran en proyectores de cine.

Horno solar

Los ladrillos de polvo lunar tienen la resistencia del yeso y van a ser sometidos a un exhaustivo estudio mecánico.

Algunos ladrillos están deformados en los bordes, lo que según Advenit es porque sus bordes se enfrían más rápido que el centro. “Estamos buscando cómo manejar este efecto, quizás acelerando ocasionalmente la velocidad de impresión para que se acumule menos calor dentro del ladrillo.

Base lunar

“Por ahora este proyecto es una prueba de concepto, que demuestra que este método de la construcción lunar es factible”.

Tras este estudio del General Support Technology Programme de la ESA, el siguiente es el proyecto RegoLight, respaldado por el programa Horizon 2020 de la Unión Europea.

Advenit añade: “Nuestra demostración tuvo lugar en condiciones atmosféricas normales, pero RegoLight probará la impresión de ladrillos en condiciones lunares representativas: el vacío y los extremos de alta temperatura”.

Vista lateral de ladrillo

El esfuerzo de la ESA sigue a un proyecto de impresión 3D lunar anterior, pero ese enfoque requería una sal de unión. La nueva técnica requiere solamente que la impresora 3D y el concentrador solar sean transportados a la Luna.

Esta investigación continua es parte de una serie de estudios que están llevando a cabo ESA investigando técnicas para utilizar in situ recursos lunares recursos para la fabricación de infraestructura y hardware.

Tommaso Ghidini, director de Materiales y Procesos de la ESA, señala: “Para una misión como la construcción de una base sobre la superficie lunar, la utilización in situ de recursos será una de las tecnologías más importantes. Este resultado ofrece la oportunidad de un enfoque completamente sostenible. En la Tierra, la impresión 3D de estructuras civiles usando energía solar y recursos in-situ podría apoyar la construcción rápida de refugios de emergencia después del desastre, eliminando cadenas de suministro largas, costosas ya menudo ineficientes”.

Traducción de:

http://www.esa.int/Our_Activities/Space_Engineering_Technology/Printing_bricks_from_moondust_using_the_Sun_s_heat

¿Cómo puede ocultar su edad verdadera un cráter lunar de apariencia joven?

Una caldera volcánica de aspecto joven en la Luna ha sido interpretada como evidencia de actividad volcánica lunar relativamente reciente, pero una nueva investigación sugiere que quizás no es tan joven.

Durante su orbita alrededor de la Luna en 1971, la tripulación del Apolo 15 fotografió una extraña formación geológica, una depresión en forma de D de aproximadamente dos millas de largo y una milla de ancho que ha fascinado a los científicos planetarios desde entonces. Algunos han sugerido que la formación, conocida como Ina, es la evidencia de una erupción volcánica en la Luna sucedida hace menos de 100 millones de años – mil millones de años después de la época en que se cree que cesó la actividad volcánica en la Luna.

Pero una nueva investigación dirigida por los geólogos de la Universidad Brown sugiere que Ina no es tan joven después de todo. El análisis, publicado en la revista Geology, concluye que la formación se formó realmente por una erupción ocurrida hace alrededor de 3.500 millones de años, aproximadamente en la misma época que se formaron los depósitos volcánicos oscuros que vemos en la cara visible de la Luna.

Es el tipo peculiar de lava que surgió de Ina lo que ayuda a esconder su edad, dicen los investigadores.

“Aunque sería muy interesante que Ina se haya formado en el pasado geológico reciente, simplemente no creemos que sea así”, dijo Jim Head, coautor del artículo y profesor del Department of Earth, Environmental and Planetary Sciences de la Universidad de Brown. “El modelo que hemos desarrollado para la formación de Ina lo coloca firmemente dentro del período de actividad volcánica máxima en la Luna hace varios miles de millones de años”.

Apariencia juvenil

Ina se encuentra cerca de la cumbre de un montículo de roca basáltica suavemente inclinado, lo que ha llevado a muchos científicos a concluir que es probablemente la caldera de un volcán lunar antiguo, sin estar claro cuan antiguo es. Mientras que los flancos del volcán parecen tener miles de millones de años, la caldera de Ina parece mucho más joven. Una muestra de la juventud es su aspecto brillante con respecto a sus alrededores. El brillo sugiere que Ina no ha tenido tiempo de acumular tanto regolito, la capa de roca suelta y polvo que se acumula en la superficie lunar con el paso del tiempo.

Una imagen en relieve (rojo y amarillo indican una elevación más alta) muestra los montículos volcánicos de Ina que se elevan desde el suelo de la caldera. Crédito: NASA / GSFC / ASU

 

Luego están los montículos distintivos de Ina – aproximadamente 80 suaves colinas de roca, algunas tan altas como 100 pies, que dominan el paisaje dentro de la caldera. Los montículos parecen tener mucho menos cráteres de impacto en comparación con el área circundante, otro signo de juventud relativa. Con el tiempo, se espera que una superficie acumule cráteres de varios tamaños a tasas bastante constantes. Así que los científicos utilizan el número y el tamaño de los cráteres para estimar la edad relativa de una superficie. En 2014, un equipo de investigadores realizó un cuidadoso recuento de cráteres en los montículos de Ina y concluyó que debían de estar formados por lava que salió a la superficie en los últimos 50 a 100 millones de años.

“Fue un hallazgo realmente desconcertante”, dijo Head. “Creo que la mayoría de la gente está de acuerdo en que el volcán Ina se ha formado hace miles de millones de años, lo que significa que habría habido una pausa en la actividad volcánica de mil millones de años o más antes de la actividad que formó Ina. Queríamos ver si podría haber algo en la estructura geológica dentro de Ina que arroje nuestra estimación de su edad”.

¿No es tan joven?

Los investigadores observaron volcanes bien estudiados en la Tierra que podrían ser similares a Ina. Ina parece ser un cráter en un volcán de forma de escudo, una montaña suavemente inclinada similar al volcán Kilauea en Hawai. Kilauea tiene un cráter de pozo similar a Ina conocido como el cráter Kilauea Iki, que estalló en 1959.

A medida que la lava de esa erupción se solidificó, creó una capa de roca altamente porosa dentro del pozo, con vesículas subterráneas de hasta tres pies de diámetro y un espacio vacío de la superficie tan profundo como dos pies. Esa superficie porosa, dicen Head y sus colegas, es creada por la naturaleza de la lava erupcionada en las últimas etapas de eventos como éste. A medida que el suministro de lava subsuperficial comienza a disminuir, entra en erupción como “espuma magmática” – una mezcla burbujeante de lava y gas. Cuando esa espuma se enfría y solidifica, forma una superficie altamente porosa.

Una erupción en Kilauea Iki en 1959 fue probablemente similar a la erupción que formó Ina en la Luna. Crédito: USGS

 

Los investigadores sugieren que la erupción de Ina también habría producido espuma magmática. Y debido a la disminuida gravedad de la Luna y a su atmósfera casi ausente, la espuma lunar habría sido aún más esponjosa que en la Tierra, por lo que se espera que las estructuras dentro de Ina sean aún más porosas que en la Tierra. Es la alta porosidad de esas superficies lo que hace confusa la antigüedad de Ina, ocultando la acumulación de regolito e influyendo sobre el recuento de cráteres. Una superficie altamente porosa, según los investigadores, permitiría que la roca suelta y el polvo se filtraran en el espacio vacío de la superficie, haciendo que parezca que se ha acumulado menos regolito. Ese proceso se perpetuaría por la agitación sísmica en la región, gran parte de la cual es causada por los impactos de meteoros en curso. “Es como golpear en el lado de un tamiz para hacer pasar la harina”, dijo Head.

“El regolito empuja en los agujeros en lugar de sentarse en la superficie, lo que hace que Ina parezca mucho más joven”. La porosidad también podría sesgar los recuentos de cráteres. Experimentos de laboratorio utilizando un cañón de proyectil de alta velocidad han demostrado que los impactos en objetivos porosos hacen cráteres mucho más pequeños. Debido a la extrema porosidad de Ina, dicen los investigadores, sus cráteres son mucho más pequeños de lo que normalmente serían, y muchos cráteres podrían no ser visibles en absoluto. Eso podría alterar drásticamente la estimación de la edad derivada de los recuentos de cráteres. Los investigadores estiman que la superficie porosa reduciría en un factor tres el tamaño de los cráteres en los montículos de Ina. En otras palabras, un impactador que haría un cráter de 100 pies de diámetro en la roca madre de basalto lunar haría un cráter de un poco más de 30 pies en un depósito de espuma. Teniendo en cuenta esa relación de escalamiento, el equipo obtiene una edad revisada para los montículos Ina de unos 3.500 millones de años. Esto es similar a la edad superficial del escudo volcánico que rodea a Ina y coloca la actividad Ina dentro del tiempo de vulcanismo común en la Luna. Los investigadores creen que este trabajo ofrece una explicación plausible para la formación de Ina sin tener que invocar la desconcertante pausa en la actividad volcánica “Creemos que el aspecto joven de Ina es la consecuencia natural de las erupciones de espuma magmática en la Luna”, dijo Head. “Estos relieves creados por estas espumas simplemente parecen mucho más jóvenes de lo que son”.

Traducción de:

https://news.brown.edu/articles/2017/03/ina

Space X planea enviar turistas a la Luna en 2018

La Luna es la próxima misión de SpaceX a corto plazo. La compañía aeronáutica propiedad de Elon Musk planea enviar a dos turistas a un viaje espacial alrededor del satélite en 2018. De realizarse, será la mayor aproximación de un hombre en la Luna desde la misión Apolo 17, en 1972.

SpaceX, la empresa aeronáutica propiedad del controvertido multimillonario Elon Musk, tiene previsto llevar turistas espaciales a la Luna a finales de 2018. La compañía ha anunciado que el año que viene planea lanzar una misión turística a bordo de la cápsula Dragon2, actualmente en desarrollo, para realizar un viaje orbital al satélite terrestre.

Por ahora, Space no ha desvelado la identidad de los tripulantes.Únicamente ha precisado que se trata de dos personas que acudieron a la empresa mostrando interés por realizar una expedición y que desembolsaron en depósito una ‘importante suma de dinero para llevar a cabo la misión’.

La compañía asegura que la cápsula Dragon está capacitada para asumir tamaña misión, pues cuenta con un largo historial de vuelo que avala su potencial uso. En efecto, la primera versión de la nave ha sido ya utilizada para hacer llegar suministros a la Estación Espacial Internacional y está previsto que sea empleada para enviar astronautas a Marte en 2025. Dragon viaja al espacio a bordo de los cohetes Falcon, un nuevo prototipo reutilizable también diseñado por SpaceX. Una vez desprendido del módulo, el dispositivo regresa a la Tierra, pero en vez de caer al mar, aterriza en una plataforma cercana, listo para su próxima misión. La compañía de Musk trabaja en una versión mejorada de Falcon, denominada Heavy, diseñada específicamente para enviar misiones tripuladas.

Primeros humanos en la Luna en 45 años

Si la misión prospera, será la primera vez que un ser humano arribe a la Luna, aunque en este caso no pisará la superficie del satélite, desde la misión Apolo 17 en 1972. De hecho, la cápsula Dragon2 despegará desde la histórica plataforma 39A de Cabo Cañaveral, en Florida, la misma empleada en los lanzamientos de las misiones lunares del programa Apolo.

Antes de enviar la misión tripulada a la Luna, SpaceX planea probar a finales de año el nuevo cohete Falcon Heavy y el Dragon2 en un viaje orbital al satélite. Además, la compañía de Musk también planea enviar en un futuro próximo astronautas de la NASA a la Estación Espacial Internacional como parte de su programa de colaboración con la agencia espacial.

Colaboración con la NASA

La última misión no tripulada de abastecimiento a la ISS tuvo lugar recientemente, el pasado 23 de febrero el módulo Dragon logró acoplarse con éxito en la plataforma espacial en una misión repleta de incidentes. El despegue fue abortado justo en el momento de la cuenta atrás, y aplazado para el día siguiente por problemas técnicos. En el segundo intento, la nave consiguió arribar a su destino, pero un error en el GPS impidió que se encarara correctamente al brazo robótico de la ISS, demorando su aproximación un día más. Está previsto que la cápsula permanezca en la base espacial antes de regresar a la Tierra.

En un comunicado emitido por la compañía de Musk, SpaceX informaba de la estrecha colaboración con la NASA para la configuración de su programa de misiones comerciales. No en vano, la agencia espacial estadounidense ha financiado la mayor parte del programa de desarrollo del módulo Dragon2 y ha ayudado al desarrollo del cohete Falcon Heavy, cuyo lanzamiento de prueba está previsto para este verano. Las próximas misiones de SpaceX representarán ‘una oportunidad para que la humanidad vuelva a explorar el espacio como no lo ha hecho en los últimos 45 años”.

Fuente:

http://www.nationalgeographic.com.es/ciencia/actualidad/space-planea-enviar-turistas-luna-2018_11238