Tubos de lava: refugios para los hábitats humanos del futuro en la Luna y Marte

Astronautas de ESA entrenando en tubos de lava terrestres en Lanzarote, durante el curso PANGEA 2016. Crédito: ESA/S. Sechi.

Tubos de lava, cuevas subterráneas creadas por actividad volcánica, podrían proporcionar hábitats resguardados suficientemente grandes como para albergar calles en Marte o incluso ciudades en la Luna. Además un estudio paralelo demuestra que la próxima generación de orbitadores lunares serán capaces de utilizar radares para localizar estas estructuras bajo la superficie de la Luna.

Los tubos de lava pueden formarse de dos maneras: los tubos con mucha corteza se forman cuando lava de viscosidad baja fluye bastante cerca de la superficie, desarrollando una corteza dura que engorda y crea un techo sobre la corriente de lava que se mueve. Cuando finalizan las erupciones, el conducto se vacía, dejando un túnel a varios metros de profundidad por debajo de la superficie. Los tubos “soplados” son estructuras complejas y profundas que se forman cuando se inyecta lava en fisuras existentes entre capas de roca o cavidades creadas en flujos anteriores. La lava se expande y crea una enorme red de galerías conectadas entre sí a medida que se abre camino hacia la superficie.

Se encuentran tubos de lava en muchas zonas volcánicas de la Tierra, incluyendo Lanzarote, Hawái, Islandia, el norte de Queensland (Australia), Sicilia y las islas Galápagos. Las redes de tubos subterráneas puedan alcanzar los 65 kilómetros. Las misiones espaciales han observado también cadenas de fosas colapsadas y claraboyas en la Luna y Marte que pueden ser interpretadas como indicadores de la presencia de tubos de lava. Recientemente, la misión GRAIL de NASA proporcionó datos de gravedad detallados de la Luna que sugieren la presencia de enormes vacíos subterráneos relacionados con tubos de lava bajo los “maria” lunares, llanuras de basalto formadas en erupciones volcánicas a principios de la historia de la Luna.

“La comparación entre ejemplos terrestres, lunares y marcianos demuestra que, como podrías esperar, la gravedad tiene una gran influencia sobre el tamaño de los tubos de lava. En la Tierra pueden tener hasta 30 m de amplitud. En el ambiente de menor gravedad de Marte, vemos indicios de tubos de lava que tienen 250 metros de ancho. En la Luna, estos túneles podrían tener un kilómetro o más de ancho y muchos cientos de kilómetros de largo”, explica el Dr. Riccardo Pozzobon (Universidad de Padua). “Estos resultados tienen importantes consecuencias para la habitabilidad y la exploración humana de la Luna, pero también para la búsqueda de vida extraterrestre en Marte. Los tubos de lava son ambientes protegidos frente a la radiación cósmica y el flujo de micrometeoritos, que podrían proporcionar hábitats seguros para las futuras misiones humanas. También son, en principio, suficientemente grandes como para albergar grandes asentamientos humanos: se podría meter gran parte del centro histórico de la ciudad de Riga en el interior de un tubo de lava lunar”.

Fuente:

Astronoticias LIADA
“Semper Observadum”
https://sedaliada.wordpress.com/

Información relacionada:

https://observacionlunar.wordpress.com/2016/05/10/refugios-en-la-luna/

https://observacionlunar.wordpress.com/2016/04/13/posible-tuvo-de-lava/

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Lunar Reconnaissance Orbiter capta el eclipse solar visto desde la luna

El LRO capturó una imagen de la sombra de la Luna sobre una gran región de los Estados Unidos, centrada justo al norte de Nashville, Tennessee.

El Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA muestra la sombra de la Luna proyectada sobre los Estados Unidos durante el eclipse solar total del 21 de agosto de 2017. Crédito: NASA / Goddard / Arizona State University

Durante el eclipse solar total del 21 de agosto, el Lunar Reconnaissance Orbiter, o LRO, capturó una imagen de la sombra de la Luna sobre una gran región de los Estados Unidos, centrada justo al norte de Nashville, Tennessee.

Cuando el LRO cruzó el polo sur lunar hacia el norte a 1.600 metros por segundo, la sombra de la Luna corría a través de los Estados Unidos a 1.500 mph (670 metros por segundo). Unos minutos más tarde, LRO comenzó un lento giro de 180 grados para mirar hacia atrás a la Tierra, capturando una imagen del eclipse muy cerca de la zona en la que fue total por más tiempo. La cámara espacial de la nave espacial comenzó a explorar la Tierra a las 2:25:30 p.m. EDT (18:25:30 UTC) y completó la imagen 18 segundos más tarde.

La cámara de ángulo estrecho es parte del sistema Lunar Reconnaissance Orbiter Camera. Dos cámaras de ángulo estrecho capturan imágenes en blanco y negro de alta resolución, y una tercera, la Cámara Gran Angular, captura imágenes de resolución moderada usando filtros para proporcionar información sobre las propiedades y el color de la superficie lunar.

La Cámara de ángulo estrecho construye una línea de imagen línea por línea en lugar de la más típica “instantánea” de encuadre que se produce con cámaras digitales o de teléfono celular. Cada línea de la imagen está expuesta por menos de una milésima de segundo; el tiempo de exposición se estableció tan bajo como sea posible para evitar que las nubes brillantes saturen el sensor. Se tarda unos 18 segundos en adquirir las 52.224 líneas de la imagen.

Mientras la emoción del eclipse total era ver la sombra de la Luna proyectándose sobre nosotros en la Tierra, en la Luna fue sólo otro día más. La cara cercana de la Luna estaba en su primera semana de oscuridad de su noche de dos semanas, mientras que el Sol brillaba al otro lado en medio de su día de dos semanas. Debido a que los eclipses solares no afectan al orbitador ni a su suministro de energía, el LRO operó normalmente durante el eclipse solar total.

Lanzado el 18 de junio de 2009, LRO ha recogido un tesoro de datos con sus siete poderosos instrumentos, haciendo una contribución invaluable a nuestro conocimiento sobre la Luna y recordándonos, a través de estas imágenes de eclipses, de la belleza de nuestra Tierra.

Traducción de:

https://www.sciencedaily.com/releases/2017/08/170829164558.htm

El análisis de una roca lunar oxidada sugiere que el interior de la Luna está seco

El estudio contradice un documento publicado recientemente, que sugiere que el interior de la luna está húmedo.

Fuente: University of California – San Diego

La luna probablemente esté muy seca en su interior, según un nuevo estudio que analiza fragmentos de la “Rusty Rock”, una roca recolectada de la superficie lunar durante la misión Apollo 16 en 1972.

Imagen de la recolección de la “Rusty Rock” 66095 en la superficie lunar por el piloto del módulo lunar, Charlie Duke,  y el comandante John Young.  Abril de 1972. Crédito: NASA

La luna probablemente esté muy seca en su interior, según un nuevo estudio de investigadores de la Scripps Institution of Oceanography de la University of California-San Diego, publicado el 21 de agosto de 2017 en las Proceedings of the National Academy of Sciences.

La cuestión de la humedad de la luna es importante porque la cantidad de agua y otros elementos y compuestos volátiles (fácilmente evaporados) proporcionan pistas sobre la historia de la luna y cómo se formó.

“La incógnita sobre si la Luna está húmeda o seca puede parecer trivial, pero esto es realmente muy importante”, dijo James Day, un geoquímico de la Scripps Institution of Oceanography y el principal autor del estudio financiado por el programa NASA Emerging Worlds. “Si la luna está seca -como hemos pensado durante los últimos 45 años, desde las misiones de Apolo- sería consistente con la formación de la luna en algún tipo de evento de impacto cataclísmico que la formó”, dijo Day.

Los resultados en este artículo sugieren que cuando la luna se formó estaba “muy, muy, caliente”, dijo Day. -Esencialmente un océano de magma.

Day y sus coautores creen que habría estado tan caliente que cualquier agua, u otros compuestos y elementos volátiles como el zinc, se habrían evaporado muy temprano en la historia de la luna. Llegaron a esta conclusión después de analizar fragmentos de la “Rusty Rock”, una roca oxidada recogida de la superficie de la luna durante la misión Apollo 16 en 1972.”Es la única piedra de la luna que volvió con lo que parecía ser óxido en sus superficies externas”, dijo Day.

Las implicaciones de la roca oxidada han intrigado a los científicos por mucho tiempo – el agua es uno de los ingredientes esenciales del óxido, así que ¿de dónde podría haber salido ese agua? Algunos especularon que el agua podría haber sido terrestre, pero más pruebas mostraron que la roca y el óxido eran de origen lunar.

El nuevo análisis químico de Day y su equipo aplicado a la Rusty Rock reveló que la composición de la roca es consistente con ella procedente de un interior muy seco. “Es un poco una paradoja”, dijo Day. “Es una roca húmeda que viene de una parte interior muy seca de la luna”.

Day encontró que la oxidación en la Rusty Rock está llena de isótopos más ligeros de zinc, lo que significa que es probablemente el producto de la condensación de zinc en la superficie de la Luna después de evaporarse durante el período sofocante de la formación de la luna.

“El zinc es un elemento volátil, por lo que se comporta un poco como el agua en condiciones de formación lunar”, dijo Day. “Es algo así como las nubes que se forman desde el océano, las nubes son ricas en isótopos ligeros de oxígeno, y el océano es rico en isótopos pesados ​​de oxígeno”. De la misma manera, dijo, el interior de la luna debe estar enriquecido en los isótopos pesados ​​y se ha agotado en los isótopos ligeros y elementos volátiles. Significado: seco.

“Creo que Rusty Rock fue vista durante mucho tiempo como una especie de curiosidad extraña, pero en realidad, nos dice algo muy importante sobre el interior de la luna”, dijo Day. “Estas piedras son regalos que se renuevan porque cada vez que usas una nueva técnica, estas antiguas rocas que fueron recogidas por Buzz Aldrin, Neil Armstrong, Charlie Duke, John Young y los pioneros del programa Apolo, dan maravillosos resultados”.

Pero los resultado que Day ha recogido de esta roca oxidada contradicen los resultados publicados recientemente un artículo publicado el 24 de julio de 2017 en Nature Geoscience, en el que científicos de la Universidad de Brown analizaron depósitos de vidrio encontrados en la superficie lunar y concluyeron que la presencia de agua en estos depósitos sugiere que el interior de la luna está realmente húmedo (https://observacionlunar.wordpress.com/2017/07/27/evidencias-de-que-la-luna-tendria-un-interior-rico-en-agua/ ). Pero Day es escéptico de estos resultados.

“Su estudio dice que todos los depósitos de vidrio en la superficie lunar son ‘húmedos’, lo cual es una gran observación, sin embargo, no pueden elucidar el mecanismo de su formación”, dijo.

Una de las estudiantes de doctorado de Day, Carrie McIntosh, está haciendo su propio trabajo sobre las cuentas de vidrio y la composición de los depósitos. “Ahí es donde vamos ahora”, dijo Day. “Parece que el siguiente paso lógico para tratar de resolver este problema.”

Además de los autores de Scripps, investigadores del Institut de Physique du Globe de Paris y de la University of New Mexico, Albuquerque, contribuyeron al estudio.

Traducción de:

https://www.sciencedaily.com/releases/2017/08/170821151104.htm

La duración de la dinamo lunar puede haberse extendido por al menos 2.000 millones de años

Los hallazgos sugieren que dos mecanismos pueden haber motorizado el antiguo y agitado núcleo fundido de la Luna

Los astrónomos informan que una roca lunar recogida por la misión Apolo 15 de la NASA muestra signos de haberse formado hace 1.000 a 2.500 millones de años, con un campo magnético relativamente débil de aproximadamente 5 microteslas. Eso es alrededor de 10 veces más débil que el campo magnético actual de la Tierra, pero todavía 1.000 veces más grande que los campos en el espacio interplanetario actualmente.

La muestra de roca lunar traída por Apolo 15, que fue analizada por investigadores del MIT y de la Universidad de Rutgers, consiste en fragmentos de basalto soldados entre sí por una matriz vidriosa oscura producida por la fusión de un impacto de meteorito. El cubo de escala negro tiene un centímetro de diámetro.

Crédito: NASA

Nuevas evidencias de antiguas rocas lunares sugieren que una dinamo activa se revolvió en el núcleo metálico fundido de la luna, generando un campo magnético que duró por lo menos mil millones de años más de lo que se pensaba anteriormente. Las dínamos son generadores naturales de campos magnéticos alrededor de los cuerpos terrestres, y son impulsadas ​​por la agitación de fluidos conductores dentro de muchas estrellas y planetas. Investigadores del MIT y Rutgers University informan que una roca lunar recogida por la misión Apolo 15 de la NASA muestra signos de haberse formado  hace 1.000 a 2.500 millones de años con un campo magnético relativamente débil de aproximadamente 5 microteslas . Eso es alrededor de 10 veces más débil que el campo magnético actual de la Tierra, pero todavía 1.000 veces más grande que los campos en el espacio interplanetario actualmente.

Hace varios años, los mismos investigadores identificaron las rocas lunares de 4 mil millones de años que se formaron bajo un campo mucho más fuerte de aproximadamente 100 microteslas, y determinaron que la fuerza de este campo cayó precipitadamente hace aproximadamente 3 mil millones de años. En ese momento, los investigadores no estaban seguros si la dinamo de la luna – el campo magnético relacionado – se extinguió poco después o permaneció en un estado debilitado antes de disiparse completamente.

Los resultados reportados hoy apoyan el último escenario: Después de que el campo magnético de la luna disminuyó, sin embargo persistió por lo menos otros mil millones de años, haciendo una existencia total de al menos 2 mil millones de años.

El coautor del estudio, Benjamin Weiss, profesor de ciencias planetarias en el Department of Earth, Atmospheric and Planetary Sciences (EAPS) del MIT, dice que esta nueva vida ampliada ayuda a identificar los fenómenos que impulsaron la dinamo de la luna. Específicamente, los resultados plantean la posibilidad de dos mecanismos diferentes – uno que pudo haber impulsado una dínamo anterior, mucho más fuerte, y un segundo que mantuvo el núcleo de la luna a fuego lento hasta el final de su vida.

“El concepto de un campo magnético planetario producido por el movimiento de metal líquido es una idea que tiene realmente sólo unas décadas de edad”, dice Weiss. “Lo que potencia este movimiento en la Tierra y otros cuerpos, particularmente en la luna, no está bien entendido, podemos entender esto sabiendo la vida de la dinamo lunar”.

Los coautores de Weiss son la autora principal Sonia Tikoo, una ex estudiante de posgrado del MIT que ahora es profesora asistente en Rutgers; David Shuster de la Universidad de California en Berkeley; Clément Suavet y Huapei Wang de EAPS; Y Timothy Grove, el R. R. Schrock Profesor de Geología y jefe asociado de EAPS.

Los registros de cristal de Apolo

Desde que los astronautas de las misiones Apolo trajeron muestras de la superficie lunar, los científicos han encontrado que algunas de estas rocas son  “grabadoras” exactas del antiguo campo magnético de la luna. Tales rocas contienen miles de granos diminutos que, como las agujas de la brújula, se alinean en la dirección de campos antiguos cuando las rocas cristalizaron hace eones. Estos granos pueden dar a los científicos una medida de la antigua fuerza de campo de la luna.

Hasta hace poco, Weiss y otros habían sido incapaces de encontrar muestras mucho más jóvenes que 3.200 millones de años de antigüedad que pudieran registrar con precisión los campos magnéticos. Como resultado, sólo habían podido medir la fuerza del campo magnético de la luna entre 3.200 y 4.200 millones de años.

“El problema es que hay muy pocas rocas lunares que tengan menos de 3.000 millones de años, porque justo en ese entonces la luna se enfrió, el volcanismo cesó en gran medida y, junto con él, la formación de nuevas rocas ígneas en la superficie lunar”, explica Weiss. “Así que no había muestras jóvenes que pudiéramos medir para ver si hubo un campo magnético  más joven que 3 mil millones de años”.

Hay, sin embargo, una pequeña clase de rocas traídas de las misiones Apolo que no se formó a partir de antiguas erupciones lunares, sino de impactos de asteroides más tarde en la historia de la luna. Estas rocas se derritieron con el calor de tales impactos y se recristalizaron en orientaciones determinadas por el campo magnético de la luna.

Weiss y sus colegas analizaron una de esas rocas, conocida como Apolo 15 muestra 15498, que fue originalmente recogida el 1 de agosto de 1971, desde el borde sur del cráter lunar Dune. La muestra es una mezcla de minerales y fragmentos de roca, soldados entre sí por una matriz vítrea, cuyos granos conservan los registros del campo magnético de la Luna en el momento en que se ensambló la roca.

“Encontramos que este material vítreo que suelda los componentes tiene excelentes propiedades de grabación magnética”, dice Weiss.

Horneando rocas

El equipo determinó que la muestra de roca tenía entre 1 y 2.500 millones de años de antigüedad, mucho más joven que las muestras previamente analizadas. Desarrollaron una técnica para descifrar el antiguo campo magnético registrado en la matriz vítrea de la roca midiendo primero las propiedades magnéticas naturales de la roca usando un magnetómetro muy sensible. A continuación, expusieron la roca a un campo magnético conocido en el laboratorio, y calentaron la roca para acercarse a las temperaturas extremas en las que se formó originalmente. Ellos midieron cómo la magnetización de la roca cambió a medida que aumentaban la temperatura ambiente.

“Usted ve cual es el grado de magnetización que consigue calentado en ese campo magnético conocido, después usted compara ese campo con el campo magnético natural que usted midió de antemano, y de eso usted puede calcular cuál era la fuerza antigua del campo”, explica Weiss.

Los investigadores tuvieron que hacer un ajuste significativo al experimento para simular mejor el ambiente lunar original, y en particular, su atmósfera. Mientras que la atmósfera de la Tierra contiene alrededor del 20 por ciento de oxígeno, la luna tiene sólo huellas imperceptibles del gas. En colaboración con Grove, Suavet construyó un horno personalizado y desprovisto de oxígeno para calentar las rocas, evitando que se oxiden y simulando al mismo tiempo el ambiente libre de oxígeno en el que las rocas fueron originalmente magnetizadas.

“De esta manera, finalmente hemos conseguido una medición precisa del campo lunar”, dice Weiss.

Desde fabricantes de helado a lámparas de lava

Con sus experimentos, los investigadores determinaron que hace entre 1.000 y 2.500 millones de años, la luna albergaba un campo magnético relativamente débil, con una fuerza de aproximadamente 5 microtesla – dos órdenes de magnitud más débil que el campo de la luna hace entre 3.000 y 4.000 millones de años. Una caída tan dramática sugiere a Weiss ya sus colegas que la dínamo de la luna pudo haber sido impulsada por dos mecanismos distintos.

Los científicos han propuesto que la dínamo de la luna puede haber sido impulsada por la atracción gravitatoria de la Tierra. Al principio de su historia, la Luna orbitó mucho más cerca de la Tierra, y la gravedad de la Tierra, en una proximidad tan cercana, pudo haber sido lo suficientemente fuerte como para atraer y girar el exterior rocoso de la Luna. El centro líquido de la luna puede haber sido arrastrado junto con la corteza externa de la luna, generando un campo magnético muy fuerte en el proceso.

Se cree que la luna pudo haberse movido lo suficientemente lejos de la Tierra hace unos 3 mil millones de años, de tal manera que el poder disponible para la dinamo por este mecanismo se hizo insuficiente. Esto pasa justo en el momento en que la fuerza de campo magnético de la luna cayó. Un mecanismo diferente puede entonces haberse iniciado para sostener este campo debilitado. A medida que la luna se alejaba de la Tierra, su núcleo probablemente mantuvo un bajo punto de ebullición a través de un lento proceso de enfriamiento durante al menos mil millones de años.

“A medida que la luna se enfría, su núcleo actúa como una lámpara de lava – las cosas de baja densidad suben porque está calientes o porque su composición es diferente a la del fluido circundante”, dice Weiss. “Así es como creemos que la dínamo de la Tierra funciona, y eso es lo que sugerimos que la dínamo lunar tardía estaba haciendo también.”

Los investigadores están planeando analizar incluso las rocas lunares más jóvenes para determinar cuándo la dinamo murió completamente.

“Hoy en día el campo magnético de la luna es esencialmente cero”, dice Weiss. “Y ahora sabemos que se apagó en alguna parte entre la formación de esta roca y hoy”.

Esta investigación fue apoyada, en parte, por la NASA.

Traducción completa de:

https://www.sciencedaily.com/releases/2017/08/170809142039.htm

Evaporación masiva en el pasado lunar

El galio en las muestras lunares explica la pérdida de los elementos que se evaporan con facilidad en la Luna

por Amelia Ortiz · Publicada 2 agosto, 2017 ·

Ilustración de artista de un cuerpo chocando contra la Tierra primitiva. Una colisión con un gran cuerpo podría haber dado origen a nuestra Luna. Crédito: Pierre Olivier Foucault y Joel Dyon (IPGP).

Una pareja de investigadores del Instituto Universitario de Francia ha hallado más pruebas de que en el pasado se produjo en la Luna un episodio de evaporación masiva. Chizu Kato y Frédéric Moynier han estudiado isótopos de galio en muestras lunares, arrojando luz sobre el proceso de formación de nuestro satélite.

La teoría dominante sobre la formación de la Luna es que un cuerpo celeste chocó contra la Tierra, enviando escombros al espacio que más tarde se juntaron formando la Luna. Sin embargo, las cantidades de ciertos elementos, especialmente de los más ligeros, que se encuentran en las rocas lunares no coinciden con los de las rocas terrestres. Esto significa que se originaron en otro lugar o que algo provocó que cambiaran las cantidades originales.

Kato y Moynier, al igual que otros muchos científicos, piensan que durante un cierto periodo de tiempo después de su formación, la Luna estaba tan caliente que se encontraba completamente recubierta de magma. Sugieren que esto hizo que los isótopos más ligeros se evaporaran al espacio. Para respaldar su teoría, los investigadores han estudiado isótopos de elementos como el potasio y el zinc encontrados en rocas lunares. Comparan la proporción de los más pesados con los de la Tierra para averiguar cuánta cantidad de los más ligeros debería de haberse perdido por evaporación.

Ahora los investigadores han estudiado un isótopo de galio en rocas lunares, encontrando que su punto de ebullición bajo, su resistencia frente a la evaporación durante episodios magnéticos y otras características sugieren que las diferencias entre las cantidades de galio en la Luna y en la Tierra podrían, efectivamente, explicarse por un gran episodio de evaporación, como magma caliente cubriendo la superficie de la Luna. Ese descubrimiento apoya la teoría de que la Luna fue creada por un cuerpo que chocó contra la Tierra.

AstroNoticias RedLIADA “Semper Observadum”
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Evidencias de que la Luna tendría un interior rico en agua

Traducción de:https://www.sciencedaily.com/releases/2017/07/170724114125.htm

Usando datos satelitales, los investigadores han descubierto por primera vez agua distribuida en antiguos depósitos volcánicos explosivos en la luna, lo que sugiere que su interior contiene cantidades sustanciales de agua.+

La evidencia de antiguos depósitos volcánicos sugiere que el magma lunar contenía cantidades sustanciales de agua, reforzando la idea de que el interior de la luna es rico en agua.

Crédito: Olga Prilipko Huber

Un nuevo estudio de datos de satélite encuentra que numerosos depósitos volcánicos distribuidos a través de la superficie de la Luna contienen cantidades inusualmente altas de agua atrapada en comparación con los terrenos circundantes. El hallazgo de agua en estos antiguos depósitos, que se cree consisten en cuentas de vidrio formadas por la erupción explosiva de magma procedente del profundo interior lunar, refuerza la idea de que el manto lunar es sorprendentemente rico en agua.

Los científicos habían asumido durante años que el interior de la Luna había sido empobrecido en gran medida de agua y otros compuestos volátiles. Eso comenzó a cambiar en 2008, cuando un equipo de investigación, incluido el geólogo de la Brown University, Alberto Saal, detectó pequeñas cantidades de agua en algunas de las cuentas de vidrio volcánicas traídas a la Tierra por las misiones Apolo 15 y 17 a la Luna. En 2011, el estudio más a fondo de pequeñas formaciones cristalinas dentro de esas cuentas reveló que en realidad contienen cantidades de agua similares a  algunos basaltos en la Tierra. Eso sugiere que el manto de la Luna – partes de él ,al menos – contienen tanta agua como la de la Tierra.

“La pregunta clave es si esas muestras de Apolo representan las condiciones masivas del interior lunar o representan regiones inusuales o tal vez anómalas ricas en agua dentro de un manto” seco”, dijo Ralph Milliken, autor principal de la nueva investigación y ProfesorAsociado en el Department of Earth, Environmental and Planetary Sciences de la Brown University. “Observando los datos orbitales, podemos examinar los grandes depósitos piroclásticos de la Luna que nunca fueron muestreados por las misiones Apolo o Luna. El hecho de que casi todos ellos muestran signaturas de agua sugiere que las muestras de Apolo no son anómalas, por lo que puede ser que el interior de la Luna esté húmedo “.

La investigación, que Milliken co-escribió con Shuai Li, un investigador postdoctoral de la Hawaii University y reciente Ph.D. en Brown, se publica en “Nature Geoscience”.

Detectar el contenido de agua de los depósitos volcánicos lunares utilizando instrumentos orbitales no es una tarea fácil. Los científicos usan espectrómetros orbitales para medir la luz que rebota sobre una superficie planetaria. Al mirar qué longitudes de onda de luz son absorbidas o reflejadas por la superficie, los científicos pueden tener una idea de qué minerales y otros compuestos están presentes.

El problema es que la superficie lunar se calienta a lo largo de un día, especialmente en las latitudes donde se encuentran estos depósitos piroclásticos. Esto significa que además de la luz reflejada desde la superficie, el espectrómetro también termina mediendo el calor.

“La radiación emitida térmicamente ocurre en las mismas longitudes de onda que necesitamos usar para buscar agua”, dijo Milliken. “Así que para decir con toda confianza que el agua está presente, primero tenemos que explicar y eliminar el componente térmicamente emitido”.

Para ello, Li y Milliken utilizaron mediciones basadas en muestras de laboratorio traídas por las misiones Apolo, combinadas con un detallado perfil de temperatura de las áreas de interés en la superficie de la Luna. Utilizando la nueva corrección térmica, los investigadores examinaron los datos del Moon Mineralogy Mapper, un espectrómetro de imágenes que voló a bordo del orbitador lunar Chandrayaan-1 de la India.

Los investigadores encontraron evidencia de agua en casi todos los grandes depósitos piroclásticos que habían sido previamente mapeados a través de la superficie de la Luna, incluyendo depósitos cerca de los sitios de aterrizaje de Apollo 15 y 17, donde se recolectaron las muestras de cuentas de vidrio que llevaban agua.

“La distribución de estos depósitos ricos en agua es la clave”, dijo Milliken. “Están esparcidos por la superficie, lo que nos dice que el agua que se encuentra en las muestras de Apolo no es una excepción”.  Las piroclásticas lunares parecen ser universalmente ricas en agua, lo que sugiere que lo mismo puede ocurrir con el manto”.

La idea de que el interior de la Luna es rico en agua plantea interesantes preguntas sobre la formación de la Luna. Los científicos creen que la Luna se formó a partir de los restos dejados tras un objeto sobre el tamaño de Marte se estrelló contra la Tierra muy temprano en la historia del sistema solar. Una de las razones por las que los científicos habían asumido que el interior de la Luna debería estar seco es que parece improbable que alguno del hidrógeno necesario para formar agua pudiera haber sobrevivido al calor de ese impacto.

“La creciente evidencia de agua dentro de la Luna sugiere que el agua de alguna manera sobrevivió, o que fue traída poco después del impacto de asteroides o cometas antes de que la Luna se hubiese solidificado completamente”, dijo Li. “El origen exacto del agua en el interior lunar sigue siendo una gran pregunta”.

Además de arrojar luz sobre la historia del agua en el sistema solar temprano, la investigación también podría tener implicaciones para la futura exploración lunar. Las cuentas volcánicas no contienen mucha agua – alrededor de 0.05 por ciento en peso, dicen los investigadores – pero los depósitos son grandes, y el agua podría potencialmente ser extraída.

“Otros estudios han sugerido la presencia de hielo de agua en regiones sombreadas en los polos lunares, pero los depósitos piroclásticos se encuentran en lugares que pueden ser más fáciles de acceder”, dijo Li. “Cualquier cosa que ayude a salvar a los futuros exploradores lunares de tener que traer mucha agua a casa es un gran paso adelante, y nuestros resultados sugieren una nueva alternativa”.

La investigación fue financiada por el NASA Lunar Advanced Science and Exploration Research Program (NNX12AO63G).

Cómo rescatar a un astronauta en la Luna

Durante una misión espacial simulada bajo el agua, ESA ha probado un ingenioso concepto para llevar de forma segura astronautas a la base si se encuentran incapacitados durante una exploración lunar.

Cuatro “acuanautas”, incluyendo a Pedro Duque de ESA y Kjell Lindgren de NASA, han participado en la vigésimo segunda de las Operaciones de Misión en Ambientes Extremos (NEEMO-2) de NASA, pasando 10 días en el hábitat Aquarius a 20 metros bajo el nivel del mar en la costa de los Cayos de la Florida. El objetivo es simular aspectos de la exploración espacial para comprobar equipos, procedimientos y operaciones nuevos. Los acuanautas realizaron “paseos acuáticos” regulares y, ajustando su flotabilidad, simularon los niveles de gravedad que se encuentran en la Luna o en Marte.

Pedro explica: “La misión ha sido al mismo tiempo familiar y única. Familiar porque se parece a los vuelos espaciales – desde la preparación de la misión, cronogramas, prioridades, ‘lanzamiento’ cuando buceamos hacia la base y reuniones diarias, pero el ambiente es único, viviendo y trabajando en el fondo del mar”.

El entrenador de astronautas de ESA Hervé Stevenin se unió a la misión NEEMO-22 para probar un nuevo dispositivo diseñado para ayudar a un astronauta que se encuentre en apuros en la Luna. El dispositivo “Lunar Evacuation System Assembly” permite rescatar rápidamente a un astronauta en la superficie de la Luna teniendo en cuenta la movilidad limitada de los trajes espaciales. Una estructura plegable con forma de pirámide sobre ruedas se abre por encima del astronauta, levanta el cuerpo utilizando poleas y lo coloca sobre una camilla con ruedas. Pedro y Kjell hicieron turnos para ser el astronauta herido y el rescatador.

Fuente: AstroNoticias RedLIADA “Semper Observadum”
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