Científicos del Southwest Research Institute descubren dos jóvenes cráteres lunares

lamp-craters

Créditos:

Mapa de albedo: NASA GSFC/SwRI
Mapa topográfico: NASA GSFC/ASU Jmoon

Los nuevos cráteres descubiertos. El de la izquierda tiene una antigüedad estimada de entre 75 y 420 millones de años. El de la derecha tiene una antigüedad de 16 millones de años y está ubicado dentro del Cráter Slater, que lleva el nombre del científico del SwRI y diseñador del instrumento LAMP David C. Slater.

Un equipo de investigación dirigido por científicos del Southwest Research Institute descubrió dos cráteres geológicamente jóvenes – uno de 16 millones y otro de entre 75 y 420 millones de años de antigüedad-en las regiones más oscuras de la Luna.

“Estos jóvenes cráteres de impacto son un descubrimiento muy emocionante”, dijo la Dra. Kathleen Mandt, investigadora senior del SRI, quien describió los hallazgos en un artículo publicado por la revista Icarus. “Encontrar cráteres geológicamente jóvenes y perfeccionar su datación nos ayuda a entender la historia de las colisiones en el sistema solar.”

La clave de este descubrimiento fue la Lyman-Alfa Mapping Proyect (LAMP), un espectrógrafo de luz ultravioleta desarrollado por SwRI a bordo del Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO). LAMP utiliza la banda Lyman-alpha del ultravioleta lejano del “sky-glow” (“brillo del cielo”) y de la luz de estrellas lejanas para “ver” en la oscuridad y registrar de forma permanente las regiones en sombra de la Luna. Usando LAMP y los datos del radar Mini-RF del LRO, el equipo mapea los suelos de los cráteres mas grandes y profundos de las cercanías del polo sur de la Luna. Estos cráteres profundos son difíciles de estudiar debido a que la luz del sol nunca los ilumina directamente. Las pequeñas diferencias en la reflectividad (albedo) medidas por el equipo LAMP permitieron descubrir estos dos cráteres y estimar sus edades.

“Estudiamos la geología planetaria para entender la historia de la formación del sistema solar”, dijo el Dr. Thomas Greathouse, investigador principal adjunto de LAMP. “Es emocionante y muy gratificante encontrar un nuevo método único e inesperado para la detección y determinación de la edad de cráteres lunares jóvenes”.

Las colisiones en el espacio han desempeñado un papel importante en la formación del sistema solar, incluyendo la formación de la Luna. Los cráteres de impacto cuentan la historia de las colisiones entre objetos en el sistema solar. Debido a que la Luna ha sido salpicada de impactos, su superficie sirve como registro de su pasado. Determinar cuándo se produjeron las colisiones ayuda a los científicos un mapa del movimiento de los objetos en el sistema solar a lo largo de su historia. Los cráteres que son jóvenes en escalas de tiempo geológicas (millones de años) también proporcionan información sobre la frecuencia de las colisiones.

Cuando un objeto pequeño choca contra un objeto más grande, tal como la Luna, el impacto crea un cráter en el cuerpo más grande. Los cráteres pueden medir de unos pocos metros de diámetro o varios kilómetros de ancho. Durante el impacto, el material expulsado forma una capa de material que rodea el cráter. Las “mantas” de material expulsado de cráteres “frescos” relativamente jóvenes tienen superficies rugosas con escombros y pizcas de  polvo brillante condensado. Durante millones de años, estos accidentes lunares quedan sometidos a las intemperies del clima espacial y se cubren con capas de polvo esponjoso y oscuro.

Los científicos determinaron que las áreas alrededor de los dos cráteres eran más brillantes y más ásperas que el paisaje circundante. El equipo calculó la edad de uno de los cráteres en unos 16 millones de años. El áspero y extendido manto de material eyectado del otro cráter se ha desvanecido, lo que demuestra que su antigüedad debe ser de al menos 75 millones de años. Pero el tiempo tendría que haber cubierto por completo el manto de eyección con polvo esponjoso en unos 420 millones de años, lo que da un límite máximo a la posible edad del cráter. Otras imágenes, producidas por altimetría láser y luz del sol dispersada por las paredes del cráter, proporcionaron detalles sobre la topografía, características de la superficie y propiedades del material.

“El descubrimiento de estos dos cráteres y de una nueva manera de detectar cráteres pequeños en las regiones más misteriosas de la Luna es particularmente emocionante”, dijo Mandt. “Este método será útil no sólo en la Luna, sino también en otros cuerpos de interés, incluyendo Mercurio, el planeta enano Ceres y el asteroide Vesta”.

Traducción de:

http://www.swri.org/9what/releases/2016/lamp-lunar-crater-discovery.htm#.V0dohdR94rj

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