Los orígenes de los remolinos lunares

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El remolino lunar Reiner Gamma por la LRO de la NASA.

Crédito: NASA LRO WAC science team

Una avalancha de nuevas investigaciones arroja luz sobre los extraños remolinos de luz y oscuridad que salpican la superficie lunar, lo que sugiere que el débil campo magnético del único satélite natural de la Tierra ofrece un escudo sorprendentemente fuerte para ciertas partes de la corteza lunar.

Muchos ponderan los misterios del mar cubierto de hielo de Europa o de la composición extraña de Fobos, pero la Luna guarda secretos y está mucho más cerca. Los investigadores se han preguntado acerca de los patrones espiralados de decenas de millas de diámetro en la superficie marcada por la viruela de la Luna.

“Estos patrones llamados “remolinos lunares”, aparecen casi pintados en la superficie lunar”, dijo John Keller, investigador del Goddard Space Flight Center de la NASA en Maryland, en un comunicado. “Son únicos, sólo los hemos visto en la Luna y su origen sigue siendo un misterio desde su descubrimiento”. Keller es un científico de la misión Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de la NASA.

Las manchas brillantes de los remolinos parecen haber sido menos expuestas al clima espacial que las partes oscuras, y los remolinos se producen en los lugares donde la superficie de la luna aparece magenitzada, de acuerdo con investigaciones anteriores. A partir de estas observaciones, los científicos han desarrollado tres hipótesis principales sobre el origen de los remolinos, dijeron funcionarios de la NASA: que el campo magnético de la luna protege partes de la superficie del abrasivo viento solar, que el polvo se asentó en alineación con el campo magnético o que penachos de material de impactos de cometas generaron tanto los remolinos como los campos magnéticos.

A diferencia de la Tierra, cuyo núcleo metálico genera un campo magnético global, la Luna (en la actualidad) no tiene un campo extenso. En cambio, los parches de la corteza se magnetizan en patrones irregulares. Mientras que la explicación del campo de protección parecía posible, los investigadores no entienden cómo los campos magnéticos débiles podrían haber proporcionado un efecto protector lo suficientemente fuerte en la superficie lunar.

“El problema con la idea del escudo magnético es que los campos magnéticos incrustados en la Luna son muy débiles – alrededor de 300 veces más débil que el campo magnético de la Tierra”, dijo Bill Farrell, director del Goddard’s DREAM2 Center for Space Environments de la NASA.

Tres nuevos artículos de investigadores del DREAM2 describen modelos de cómo el campo débil de hecho podría proteger la superficie contra el viento solar incesante, y las nuevas observaciones del LRO apoyan aún más la conclusión.

La actividad intensa del sol envía un flujo constante de partículas energéticas cargadas hacia el sistema solar, bombardeando planetas, lunas y asteroides. El campo magnético de la Tierra desvía la mayor parte de estas partículas de la superficie del planeta; su interacción con ese campo y las partículas en la atmósfera causan las vívidas auroras cerca de los polos norte y sur. La luna, por el contrario, se encuentra en su mayor parte sin protección, bajo una lluvia constante de partículas energéticas, que pueden viajar desde 200 a 500 millas por segundo (300 a 800 km/s) en función del nivel de actividad del sol.

De acuerdo con los nuevos modelos, incluso el débil magnetismo de la superficie lunar puede generar un fuerte campo eléctrico cuando el viento solar fluye a través, capaz de desviar las partículas lejos de ciertas partes de la superficie lunar. Así que los remolinos de magnetismo se inscriben en la luna en forma de áreas más claras que son menos desgastadas por el fuerte viento solar.

Nuevas observaciones del LRO parecen apoyar esta hipótesis, dijo Keller. “Hasta que no haya alguien haciendo mediciones en la superficie lunar, es posible que no obtengamos una respuesta definitiva. Pero las nuevas observaciones que analizan los remolinos en luz ultravioleta son consistentes con las observaciones anteriores que indican que los remolinos están menos degradado que sus alrededores”.

Para entender mejor el proceso, mientras tanto, los equipos esperan afinar los modelos que representan diferentes momentos del día,  cuando el viento solar viene de diferentes direcciones, así como las variaciones de la fuerza del viento solar, dijeron las autoridades. El equipo del orbitador lunar, por su parte, tiene previsto ajustar uno de los instrumentos del orbitador para mejorar la claridad de las observaciones durante el día.

Traducción de:

http://www.space.com/32787-strange-moon-swirls-origins.html

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