Lunar Reconnaissance Orbiter: el más prolífico cazador de agua de la NASA

lro

Interpretación artística del Lunar Reconnaissance Orbiter Crédito: NASA.

El Lunar Reconnaissance Orbiter es una misión lunar de la NASA que ha estado en funcionamiento desde el año 2009. La misión se centra en particular en los polos de la Luna para buscar agua o hielo que pudiera existir en cráteres en sombra permanente.

Entre sus resultados, LRO hizo varios descubrimientos de agua por sí mismo y dio a conocer un mapa topográfico de alta precisión de la luna en 2011. La nave espacial incluso encontró los restos de varias sondas de los primeros programas espaciales que llegaron a la luna en los años 1960 y 1970.

La NASA lanzó el LRO junto con el Lunar Crater Observation and Sensing Satellite (LCROSS) , que también buscaba agua. Las dos sondas juntas costaron $ 583 millones. En 2009, la agencia estrelló deliberadamente a LCROSS en la Luna. El accidente dio a conocer grandes extensiones de hielo de agua en el polo sur de la Luna, en un cráter llamado Cabeus.

Después de pasar la primera fase de su misión como explorador para sondas futuras, LRO se dedicó a la recolección de datos científicos en septiembre de 2010. A partir de su cuarto aniversario de operaciones en julio de 2013, LRO había enviado 434 terabytes de datos – más que el total recogidos por todas las demás misiones planetarias de la NASA juntas. Y sigue siendo prolífico en la actualidad.

Desarrollo y lanzamiento

LRO fue creado entre mediados y finales de los años 2000, en un momento en que Estados Unidos estaba apuntando a la Luna como el próximo destino probable para los seres humanos en el sistema solar. La NASA fijó la nave espacial como un “primer paso en este esfuerzo”, diciendo que la misión sería “crear el atlas que contendrá todas las funciones y los recursos de la Luna necesarios para diseñar y construir una base”.

Mientras que la NASA está ahora siguiendo una ruta a Marte que no necesariamente incluyen un alunizaje, LRO también se anuncia como un banco de pruebas valiosas para las tecnologías de explotación y las operaciones de vuelo fuera de la Tierra.

Sus instrumentos incluyen un telescopio de rayos cósmicos que buscar las radiaciones y sus efectos, un radiómetro para aprender más acerca de lo que hay debajo de la superficie y un mapeador para examinar toda la luna en el ultravioleta (sobre todo destacando superficies de hielo y escarcha). LRO también lleva una cámara y un altímetro.

LRO y LCROSS fueron lanzados desde la Tierra el 18 de junio desde de la base de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral. Después de una corrección a mitad de camino, la pareja llegó a la órbita de la Luna 23 de junio.

Descubrimientos de agua

Incluso a principios de la misión del LRO, los científicos vieron una fuerte evidencia de que el agua o hidrógeno era evidente en la Luna. Durante la fase de pruebas y calibración de la sonda, el detector de neutrones de LRO encontró que había un aumento en el hidrógeno en los cráteres, dando a entender que podría haber agua en las regiones de sombra, así como otro hidrógeno no limitado a esas áreas.

Cuando la sonda LCROSS se estrelló contra la Luna, LRO observó el impacto desde su órbita de 31 millas (50 km) por encima de la superficie de la Luna. La cámara captó un penacho de material de la superficie que mostró una “cantidad significativa” de agua en el lugar de impacto del LCROSS.

El análisis posterior del lugar del impacto reveló que podría ser más húmedo que el desierto del Sahara, lo que sugiere que el cráter Cabeus podría ser el sitio para una base lunar futura. Además de agua, otros recursos posibles para los futuros exploradores lunares en ese sitio incluyen amoníaco, monóxido de carbono, metano, mercurio y plata.

En 2012, el LRO descubrió lo que podría ser una gran cantidad de hielo en el cráter Shackleton, que está casi exactamente en el polo sur de la Luna. Los científicos se mostraron cautelosos con el hallazgo, sin embargo, ya que el láser utilizado por el instrumento también encontró zonas reflectantes en otras partes menos sombreadas del cráter.

Mona Lisa y creadores de mapas

Uno de los principales hallazgos no relacionados con el agua del LRO mostraba que las temperaturas en la Luna podrían ser más frías que Plutón. En un punto en el cráter Hermite la temperatura se registró como – 415 grados Fahrenheit (menos 248 grados Celsius). La temperatura de Plutón se estima en -300 F (-184 C).

En 2011, el LRO completó un mapa topográfico que cubre más del 98 por ciento de la superficie de la Luna. “Ahora podemos determinar las pendientes de los principales terrenos geológicos en la Luna a escala de 100 metros, determinar cómo la corteza se ha deformado, comprender mejor la mecánica de los cráteres de impacto, investigar la naturaleza de las características volcánicas y planificar mejor las futuras misiones humanas y robóticas a la Luna “, declaró Mark Robinson, de la Arizona State University, e investigador principal de la Lunar Reconnaissance Orbiter Camera, ese año.

La NASA hizo una demostración de tecnología en 2013, cuando transmitió por rayo láser el cuadro de la Mona Lisa a la Luna. Además del valor de relaciones públicas, la demostración también fue aclamado como un paso adelante en las capacidades de comunicación de naves espaciales interplanetarias ya que ningún rayo láser había viajado tan lejos antes.

La nave también identificó varias sondas lunares que cayeron o se estrellaron en la Luna en tiempos pasados, lo que proporcionó registros más precisos de su ubicación y tomó fotografías de los sitios de alunizaje del Apolo.

Otros hallazgos científicos

Los resultados del LRO siguen mostrando una amplia trayectoria. En marzo de 2016, en parte basada en los datos del LRO, una investigación sugirió que el eje de rotación de la Luna cambió en función de cómo se distribuye el hielo más antiguo. Entre otras observaciones, los científicos vieron que el hielo en cada polo aparece desplazado en la misma distancia en direcciones opuestas, lo que implica un eje de giro diferente en el pasado.

La nave espacial también ha mostrado lo que ocurrió con los volcanes de la luna. En 2014, la investigación mostró que el vulcanismo se extinguió gradualmente en lugar de detenerse súbitamente. Una amplia distribución de volcanes jóvenes fue descubierta por el uso de la mayor resolución del LRO, que mostró detalles más pequeños de la superficie que las misiones anteriores.

La cartografía de la luna también ha mejorado en gran medida con LRO. En 2014, por ejemplo, los científicos publicaron un mosaico del polo norte con una resolución de 6,5 pies por píxel. El mapa tiene incluso una iluminación uniforme para comparar más fácilmente las diferentes regiones.

Los científicos ciudadanos incluso pueden involucrarse con el análisis de datos LRO utilizando un sitio CosmoQuest.org llamdo  MoonMappers. En 2014, los resultados mostraron que los aficionados trabajando juntos como crowdsourcers pudieron identificar cráteres en la Luna con la misma precisión que los expertos.

Traducción de:

http://www.space.com/22106-lunar-reconnaissance-orbiter.html

Anuncios

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s